Pourquoi le Flamant Rose est-il Rose ?

Le Flamant Rose -

Pourquoi le Flamant Rose est-il Rose ?

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Les Flamants Roses sont si célèbres pour leur couleur qu'ils sont même devenus une référence dans des domaines comme la mode ou les accessoires féminins. Beaucoup pensent que la couleur rose, aussi rare soit-elle dans le monde animal, est une couleur qui est propre à ces oiseaux fascinants. Cependant sont-ils réellement nés avec cette coloration si particulière ?

La réponse est : non. Il s'avère qu’ils ne sont pas naturellement roses. En fait, ils naissent avec des plumes de couleur gris clair : le rose n'est pas dans leur ADN. L’équipe ROSEUS a donc décidé de mener l’enquête : pourquoi les Flamants Roses sont-ils Roses ?

Flamants Roses de couleur rose vif

 

1) L’explication de la coloration Rose : l'Alimentation du Flamant Rose

Les flamants roses sont roses, orange ou blancs, en fonction de ce qu'ils mangent. Ils se nourrissent principalement d’algues et de crustacés qui contiennent des pigments appelés caroténoïdes. La plupart de ces pigments se trouvent dans les crevettes saumâtres et les algues bleu-vert que les oiseaux mangent également. Les enzymes du foie décomposent ensuite ces pigments en molécules de pigments roses et oranges qui sont absorbées par les graisses déposées dans les plumes, le bec et les pattes.

Les espèces qui se nourrissent directement d'algues ont davantage la coloration rose que les oiseaux qui se nourrissent de petits animaux se nourrissant d'algues. Les nuances de couleur varient aussi en fonction de l’habitat. Ainsi, on trouve généralement des flamants roses et oranges très colorés dans les Caraïbes, mais ils paraîssent plus pâles dans des habitats plus secs, comme par exemple au Kenya.

Les flamants roses en captivité dans les zoos possèdent un régime alimentaire spécial qui comprend des crevettes ou des additifs responsables de la pigmentation tels que le bêta carotène ou la canthaxanthine. En l’absence d’une telle alimentation, ils seraient blancs ou rose pâle. Les oisillons ont un plumage gris qui change de couleur en fonction de leur régime alimentaire. Ce dernier doit donc rester strict, surtout pendant leur croissance. Nous donnerons davantage d’informations sur le rôle précis de ces pigments par la suite.

Flamants Roses Blancs

Pour l’anecdote, l’Homme mange aussi des aliments contenant des caroténoïdes. Ces molécules agissent comme des antioxydants et sont utilisées pour produire de la vitamine A. Parmi ceux que les humains consomment, on retrouve notamment le bêta carotène dans les carottes. Néanmoins la plupart des gens n'en consomment pas assez pour modifier la couleur de leur peau. Par ailleurs les personnes qui prennent des pilules de canthaxanthine pour le bronzage artificiel voient également leur peau changer de couleur.

 

2) Caroténoïdes et Pigmentation des plumes du Flamant Rose

Pour aller plus loin dans notre étude, nous nous sommes intéressés au cas de flamants roses ayant fait l’objet d’une étude approfondie (Elevage des Flamants Roses : Lignes Directrices) de la part des scientifiques du zoo de Dallas aux Etats-Unis.

Bien que nous ne comprenions toujours pas l'importance écologique de la couleur rose chez ces oiseaux, de premières hypothèses peuvent être données. On peut d’abord penser que le rose n’est pas la couleur la plus discrète pour passer inaperçu aux yeux des prédateurs. Une coloration appropriée à partir de caroténoïdes alimentaires semble alors importante pour :

  • La reconnaissance comportementale
  • La réussite de la reproduction
  • Les processus physiologiques et sanitaires

Un peu plus de 500 pigments de caroténoïdes ont été identifiés chez les vertébrés, certains étant spécifiquement responsables de la coloration des plumes, de la peau, des yeux, des écailles, du bec et des jaunes d'œufs. La pigmentation des plumes et de la peau des flamants roses est dérivée du jaune, les composants moléculaires orange et rouge étant présents dans l'alimentation naturelle. Seules les plantes synthétisent correctement ces pigments. Cependant, de nombreux animaux (insectes, mollusques, crustacés et poissons : ce que mange un flamant rose dans la nature) les concentrent et les métabolisent davantage pour fournir une source nutritive intéressante aux oiseaux. 

Le dépôt de pigment dans des tissus spécifiques dépend de trois facteurs principaux :

  • La quantité de caroténoïde appropriée dans le régime alimentaire
  • La capacité de l'oiseau à digérer et à absorber des caroténoïdes spécifiques et à les métaboliser sous forme chimique correcte (les facteurs qui améliorent la digestion des graisses peuvent améliorer leur absorption)
  • Les capacités de certains tissus à absorber les caroténoïdes et à s’intégrer dans la structure du tissu en croissance

Les caroténoïdes alimentaires peuvent être utilisés directement pour colorer les tissus ou être métabolisés en d'autres pigments avant l'incorporation. En conséquence, les caroténoïdes tissulaires peuvent être différents de ceux consommés. On ne sait pas si les follicules de la plume peuvent les métaboliser davantage afin de changer la couleur de la plume. Chaque type de caroténoïde semble avoir son propre schéma individuel d'absorption, de transport du plasma et de métabolisme, et il existe des différences considérables entre les espèces en ce qui concerne les caroténoïdes qui sont préférentiellement absorbé et métabolisé.

Flamants Roses qui mangent

 

3) Les différents Pigments responsables de la couleur Rose chez le Flamant Rose

Les pigments principalement responsables de la couleur du plumage sont :

  • La canthaxanthine
  • La phoenicoxanthine
  • L’astaxanthine

Les flamants roses absorbent et utilisent efficacement le bêta carotène comme précurseur des pigments de la peau et des plumes, mais ils utilisent aussi de nombreuses xanthophylles alimentaires, dont l'astaxanthine. Cette dernière est obtenue à partir de la canthaxanthine et se dépose dans les plumes. L'hydroxylation de la canthaxanthine en phoenicoxanthine et astaxanthine se déroule au niveau de la couche épidermique des plumes. Les essais avec bêta carotène, lycopène et zéaxanthine n'ont pas produit de résultats métaboliques détectables.

Les oiseaux captifs peuvent vivre, se reproduire et être en bonne santé en effectuant un régime alimentaire dépourvu de caroténoïdes, à condition que la vitamine A soit fournie. Cependant, en raison du comportement social très développé de nombreuses espèces d'oiseaux vivant en liberté, les caroténoïdes semblent être nécessaires au succès de la reproduction. En effet seuls les oiseaux adultes sexuellement matures sont entièrement colorés, et il est possible que les individus reconnaissent leurs partenaires de reproduction potentiels par leurs teintes de colorations rouge et rose. Des résultats de reproduction plus cohérents ont été obtenus lorsque les zoos ont reconnu l'importance de la couleur vive chez les flamants roses en ajoutant notamment des pigments spécifiques à leur alimentation. Cependant, aucune corrélation significative entre la coloration et l'aptitude à la reproduction n'a été démontrée expérimentalement chez les oiseaux en captivité. D'autre part, leur régime alimentaire est beaucoup moins variable que celui des espèces sauvages, ainsi la variation de leur coloration peut être moindre que dans la nature.

Jeunes Flamants Roses

 

4) La Perte de pigmentation du Flamant Rose

S'ils se retrouvent privés de leur nourriture naturelle et notamment de caroténoïde, les flamants roses peuvent subir une perte de coloration majeure et non négligeable pour leur survie. Ils deviennent alors de couleur pâle. Vous verrez à la fin de cet article qu’un phénomène rare peut même apparaître chez certains oiseaux.

La couleur rouge des pattes du Flamant de James a tendance à s'estomper en captivité, et la couleur violette de la poitrine du Flamant des Andes peut également être perdue. Outre le régime alimentaire, les conditions liées à l’environnement peuvent également avoir un impact sur la capacité des flamants roses à exprimer une coloration normale. Des effets de stress peuvent modifier des hormones telles que la thyroxine ou la corticostérone, et induire un impact négatif. Les effets directs du stress sur la pigmentation n'ont cependant pas totalement été examinés.

La canthaxanthine, le principal pigment des plumes, est un composé plutôt instable et justifie un apport alimentaire continu tant que les oiseaux sont en période de mue. À d'autres moments de l'année, l'alimentation limite les réserves dans les tissus adipeux. Les tissus hépatiques peuvent alors être utilisées pour maintenir la couleur rose. Le pigment de canthaxanthine est généralement considéré comme non toxique, avec un taux estimé à environ 25 mg/kg (dans les expériences menées avec des espèces modèles de laboratoire). Cependant, des niveaux élevés de caroténoïdes alimentaires administrés aux flamants roses ont donné un plumage plus terne, la peau de la tête prenant une teinte violacée. Des excès chez d'autres espèces ont entraîné un dépôt de minéraux dans la rétine. En outre, des niveaux élevés de caroténoïdes peuvent réduire le taux de vitamines liposolubles (A, D, E et K) pour les voies d'absorption, de transport et de dépôt dans l'organisme. Des niveaux excessifs peuvent donc indirectement conduire à des carences de ces vitamines.

Une anecdote insolite à ce sujet : plusieurs cas de flamants roses noirs ont été recensés ! Le dernier date de 2015 au Sud de l’île de Chypre. Il s’agit d’un phénomène rare chez ces espèces, mais tout de même facilement explicable. Comme étudiée précédemment, une carence en caroténoïdes peut en être la cause. Plusieurs scientifiques vont plus loin : ils émettent l’hypothèse que cette coloration noire est plutôt due à une mutation génétique appelée le mélanisme. Ce dernier se traduit par une surproduction de mélanine responsable de l’apparition de teintes plus sombres sur la peau de l’oiseau. Cependant pas d’inquiétude, puisque la santé de l’animal ne se voit même pas impactée par ce phénomène !

Flamant Noir


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